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29 Apr

Matarán bacterias de los alimentos con…

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Agencia de Noticias UN

Con pulsos eléctricos matarán bacterias de los alimentos

La industria alimenticia usa altas temperaturas para eliminar bacterias dañinas para la salud, pero que destruyen las propiedades nutritivas. Científicos de la UN en Palmira quieren cambiar esto.

Por ello desarrollan un prototipo tecnológico que consiste en usar los pulsos eléctricos de alta intensidad (en el orden de los kilovoltios –KV–) que neutralizan la actividad biológica de parásitos como Escherichia coli, Klebsellia, Pseudomonas, Staphylococcus, Listeria monositogenes (l,ll) y Candida, entre otras.

Los tratamientos tradicionales consisten en someter los alimentos a altas temperaturas en equipos especiales, que matan patógenos peligrosos. Por ejemplo, la pasteurización de los derivados lácteos permite eliminar aquellos microorganismos que producen la acidez. Otro ejemplo es la esterilización. En ambos casos la aplicación de mucho calor es indispensable. 

La degradación de los componentes nutritivos de los alimentos como resultado de los tratamientos térmicos tradicionales de control que realizan las empresas alimentarias, ha llevado a la búsqueda de procesos que minimicen los gastos energéticos y los cambios en las propiedades organolépticas del producto (como sabor y olor).

Según el profesor Pedro Vanegas de la UN en Palmira, dicha inactivación de microorganismos patógenos es la principal preocupación en la conservación de alimentos, para prolongar su vida útil.

En ese sentido, hay bacterias que son muy sensibles al campo eléctrico. Por ejemplo, si se aplica cargas entre 4 y 20 kilovatios, algunas sufrirán bastante, pues su membrana de protección se debilita. Científicamente, a esto le llaman “la alteración del potencial transmembrana de reposo”.

Aplicando estos campos eléctricos, las bacterias se pueden eliminar, pero se mantienen las propiedades de los alimentos, algo difícil de lograr con los tratamientos térmicos mencionados. Otra ventaja es el ahorro de energía.

En el diseño y desarrollo del prototipo a escala de laboratorio, fue necesario establecer: 1) El tipo de pulsos y su eficiencia energética; 2) los valores críticos de potencial transmembrana en microorganismos de descomposición o patógenos; y 3) Las especificaciones de trabajo del fabricante de los componentes electrónicos necesarios en el desarrollo del generador de pulsos y de potencial voltáico, entre otras características.

“También se tuvo en cuenta la fuente regulada de voltaje continuo directo (VDC), que produce los pulsos de onda cuadrada, etapa de potencia, y un sistema de transporte y dosificación para un alimento líquido o solvente”, dice Ayala.

El dispositivo de voltaje puede alcanzar valores críticos de potencial transmembrana superiores al rango 5KV-20KV, para un voltaje de entrada de 15 VDC, en donde se generan 60KV.

“La tensión pulsada de entrada VDC hacia el generador de potencia puede ser controlada en frecuencias por encima del rango de 4Hz a 1Mhz por medio del dispositivo”, comenta el profesor Hugo Martínez.

El profesor Vanegas concluye: “con el desarrollo del prototipo funcional de pulsos eléctricos se da un paso importante en la búsqueda de innovación, con el estudio de tecnologías emergentes y sus aplicaciones en la conservación de alimentos y en procesos de extracción de compuestos bioactivos”.

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Categorías: Actualidad, Alimentos y Agroindustria